Berättelsen om hur Sonos lyckades bygga en mer öppensinnad högtalare i teknikjättarnas era.

När Sonos tog beslutet att bygga en röststyrd högtalare var det också ett strategiskt vägval. Inte nog med att teamet tog sig an utmaningen att skapa en röstaktiverad högtalare för flera olika rum, något som ingen tidigare gjort. Vi gav oss samtidigt in i fajten med några av världens största teknikföretag. Som tur var hade Sonos redan 15 års erfarenhet av att skapa nya ljudupplevelser för hemmet.

Brendan Welch, Product Creation Leader
Brendan Welch, Product Creation Leader

Erfarenheterna av innovation och ledarskap komma väl till pass för uppgiften: att skapa ett nytt sätt att lyssna. Det finns många så kallade smarta högtalare, men den första insikten i vår produktutveckling var att de faktiskt inte är byggda för lyssnande, hur tekniskt avancerade de än är. Röststyrning och artificiell intelligens (AI) används i första hand för ökad produktivitet, enklare shopping och för att skapa mer engagemang med teknikjättarnas utvalda plattformar. (Och visst, du kan också lyssna på musik med dem.) Vi var fast beslutna om att skapa en smartare högtalare. En som skulle ha lyssnandet som främsta mål.

Den första och förmodligen tuffaste principen att ta hänsyn till för att nå det här målet var öppenhet. Sonos har alltid varit öppna mot olika musiktjänster. Men för att produktupplevelsen skulle leva upp till våra ideal insåg vi att vi behövde vara öppna för många olika röstassistenter, så att människor skulle kunna skapa ljudupplevelser på egen hand.

Vi lade även märke till att många smarta högtalare är designade för att din uppmärksamhet ska läggas på tekniken istället för på musiken. Högtalaren behövde förstås se bra ut, men först och främst fokuserar vi alltid på att våra högtalare ska passa in i folks hem på ett naturligt sätt. De ska inte behöva stå i centrum av rummet för att låta perfekt, eller dra ögonen till sig med en massa blinkande och notifikationer.

För att göra vår ambitiösa vision till verklighet slog ett relativt litet team sig samman och drömde ihop den blivande Sonos One och den banbrytande upplevelsen bakom den. Flera som befann sig på insidan berättar att det innebar ett stort steg framåt. Inte bara för Sonos i egenskap av högtalarsystem för hemmabruk, utan också som en plattform där nya och spännande saker kan byggas.

Byggd från grunden – okej, nästan.

Först och främst kräver en röstaktiverad högtalare en röstassistent. Vi visste att Amazon kunde mycket om detta. Echo inspirerade oss, och Alexa hade växt till en ovanligt användbar plattform för röststyrning, med världens kanske mest utvecklade teknologi för maskininlärning. Istället för att behålla Alexa för sig själva förvandlade Amazon den till en öppen plattform som andra enkelt kan använda. Därför var det naturligt att Alexa blev vår första partner inom röststyrning.

Innan vi kunde börja bygga en röstaktiverad högtalare behövde vi bestämma oss för hur den skulle se ut. ”I slutändan beslutade vi oss för att bygga vidare på stommen i Play:1”, förklarar Allan Velzy som är Product Manager. ”Från ett användarperspektiv var Play:1 vid den här tiden vår mest populära högtalare. Inte bara för att den låter så otroligt bra, utan också för att den passar i alla rum.”

Allan Velzy, Product Manager
Allan Velzy, Product Manager

Trots att de ser nästan identiska ut delar Sonos One och Play:1 bara två delar: fötterna och basen. ”Eftersom vi lade till mikrofon och lampor behövde allt designas om”, säger Velzy. Dessa ytterligare delar utgör en viktig del av designen, där varenda millimeter räknas och där diskant- och bashögtalare är skräddarsydda för högtalarens speciella arkitektur.

Teamet studerade Echo för att se hur de kunde förbättra upplevelsen av Sonos One. ”Vi visste att vi ville erbjuda möjligheten att stänga av mikrofonerna. Det var en av de mer intressanta utmaningarna”, förklarar han. De noterade att högtalaren lyser rött när man stänger av mikrofonen på Echo. ”Det kändes lite läskigt och negativt. Vi vill inte det, så vi kopplade helt enkelt – utan någon kabel – ihop mikrofonikonen med en liten LED-lampa. Om lampan inte lyser så är mikrofonen av. Vi byggde ihop mikrofonerna med LED-lampan så att det inte finns något sätt för mikrofonerna att slås på utan att LED-lampan tänds. En enkel åtgärd men fantastisk för integriteten.”

Vi ville göra Sonos One visuellt diskret – med mäktigt ljud.

De tittade också på det visuella gränssnittet för Echo. När du till exempel säger ”Alexa” lyser den i blått. Sonos valde en annan väg. ”Vi ville göra Sonos One visuellt diskret men med mäktigt ljud. Så vi valde ett ljudbaserat gränssnitt”, fortsätter Velzy. ”När du säger ’Alexa’ gör den ett litet klingande ljud för att signalera att den hör dig.”

En högtalare som lyssnar lika bra som den låter.

Att hjälpa Sonos One att uppfatta ljudkommandon visade sig vara en utmaning. Hittills hade teamet trots allt bara behövt bry sig om ljudet som kom från högtalarna, inte till dem.

Brendan Welch hjälpte till att färdigställa Sonos One för produktion. Han spelade en nyckelroll på hårdvarusidan när det gällde att bygga in mikrofonerna i högtalaren. ”Först var vi tvungna att få till den elektriska designen så att inte röstsignalerna skulle störas”, förklarar han. ”Sedan behövde vi välja en mikrofon som var känslig nog att uppfatta en röst, men stabil nog att hantera de väldigt höga trycknivåerna från högtalaren.” Slutligen behövde mikrofonerna avskärmas korrekt, med en transparent akustisk barriär för att behålla en jämn prestanda och hantera kontaminering utifrån.

Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice
Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice

Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice, arbetade med sitt team på en mjukvara som kan skilja röstkommandon från musik, samtal och alla andra tänkbara ljud i ett rum. ”Folk tror att vi bara kan subtrahera musiken från mikrofonsignalen. Det är mycket mer komplicerat än så”, säger Hartung.

För att människor ska kunna placera högtalaren var som helst i rummet behövde vi använda en ekoreducering. ”Varje rum och varje plats är unik”, säger Hartung. ”Rummets storlek, högtalarens placering, materialen i rummet och till och med människorna. Allt påverkar ljudvågorna.”

Innan Sonos One kan ”subtrahera” musiken behöver man ta hänsyn till förändringarna med hjälp av en algoritm, som skapar ett filter för att simulera akustiken i rummet. Med hjälp av en så kallad strålformare dämpar Sonos One ovälkomna störningar, som oljud från apparater. En annan algoritm försäkrar sig om att högtalaren bara reagerar när den hör det berömda ljudet för väckning: ”Alexa.”

En smart högtalare som faktiskt är smart.

Utvecklingen av röststyrning för ett högtalarsystem för hemmabruk var något som ingen hade gjort tidigare. Så för att försäkra sig om att Sonos One skulle kunna hantera alla kommandon som hör till ”Alexa” testades den av team från både Sonos och Amazon Alexa.

Mieko Kusano, Senior Director of Product
Mieko Kusano, Senior Director of Product

”Med Echo kan du säga ’Alexa, spela Beatles’ och enheten börjar spela. Vi ville uppnå samma snabba och smidiga upplevelse”, förklarar Mieko Kusano, Senior Director of Product Management. Utmaningen med flera olika rum krävde dock en djupare integration mellan Sonos och Alexa än med någon annan partner. ”Annars skulle ett kommando ha låtit ungefär i stil med ’Alexa, säg till Sonos att spela Beatles på Spotify i sovrummet’. Alla håller nog med om att det inte blir särskilt naturligt”, säger Kusano och skrattar.

Teamen arbetade ihop för att utesluta långa, onaturliga fraser. ”Istället för ’säg till Sonos’ behöver du bara koppla Alexa till Sonos under installationen. Istället för ’på Spotify’ kan du ställa in musiktjänsten som du föredrar i Alexa-appen. Och även om du kan specificera ’i sovrummet’ behöver du inte göra det. Högtalaren antar att du pratar direkt med den och med alla andra högtalare som den är grupperad med”, förklarar Kusano.

 

Vi vill att lyssnaren ska kunna njuta av livet när de är hemma utan att tekniken blir en börda.

 

Dayn Wilberding, Creative Director of Experience
Dayn Wilberding, Creative Director of Experience

En annan del i arbetet med att göra användarupplevelsen enkel och intuitiv var att göra styrningen kontinuerlig. Det innebär att oavsett hur lyssnaren väljer att styra Sonos – via vår app, en partnerapp som Spotify, knapparna på högtalaren eller genom att använda rösten – så ska det funka felfritt. Även om folk hoppar mellan olika sätt att styra.

”Vi vill att lyssnaren ska kunna njuta av livet när de är hemma utan att tekniken blir en börda”, säger Dayn Wilberding, Creative Director of Experience på Sonos. ”Folk ska inte behöva tänka på hur musiken startas eller bestämma ’rätt’ gränssnitt för en viss uppgift. Allt ska bara funka.”

Ännu bättre saker är på gång.

Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management
Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management

Sonos One designades inte bara för att alltid fungera, utan också för att bli bättre med tiden. Det är därför vi har byggt vår egen plattform som hanterar röstupplevelsen. Det är för att försäkra oss om att den kan hänga med i den teknikutvecklingen. Alexa kommer med säkerhet att bli smartare med tiden. Men det kommer hela Sonos plattform att bli i takt med att nya AI-baserade röstassistenter läggs till.

Rösten låter tekniken sakta försvinna …

”Tekniken för röststyrning är fortfarande i sin linda”, förklarar Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management. ”Vi bygger Sonos One för att kunna utvecklas. Med tiden kommer uppdateringar att ge kunderna stöd för Google Assistant och röststyrning för ett bredare utbud av musiktjänster och andra funktioner i Sonos-appen. Vi vet att vi ville stödja många olika rösttjänster på samma sätt som vi stöder många olika musiktjänster.”

Chris Kuruc, a Principal Product Manager
Chris Kuruc, a Principal Product Manager

För att vara ett förhållandevis litet bolag som startade vid Santa Barbaras stränder och som fortfarande drivs utanför bubblan i Silicon Valley, så byggdes Sonos One inte utan vissa inneboende och oförutsedda risker. Den tuffaste utmaningen var att den komplexa produkten samtidigt skulle ge en användarupplevelse som lever upp till kundernas höga förväntningar. Efter månader av samordnade och ihärdiga ansträngningar kunde teamet gemensamt andas ut och invänta reaktionerna.

”Den smarta högtalaren på marknaden som låter bäst”, deklarerade en respekterad tekniksajt. ”Alexa får ljudkvaliteten som hon förtjänar”, skrev en annan. Det började visa sig att i stort sett alla var överens: Sonos One lyckas kombinera röststyrning, flexibilitet och ljudkvalitet på ett sätt som ingen annan hade gjort tidigare.

Michael Papish, Director of Platform Marketing
Michael Papish, Director of Platform Marketing

För Sonos vore inte den här prestationen möjlig utan en oöverträffad insats där åtskilliga team från hela organisationen deltog. All energi kom från insikten om hur mäktig rösttekniken kan bli.

”Det var magiskt”, säger Michael Papish, Director of Platform Marketing, när han tänker tillbaka på hur projektet började med tekniken för röststyrning. Numera omgärdas tekniken av mindre mystik men känslan av förundran är oförändrad. ”Men min gissning är att den verkliga magin kom från vårt teamwork och kundfokus som manifesteras i den här tekniken. En teknik som bara kommer att bli bättre, tills det känns som att tekniken bara försvinner”, fortsätter Papish. ”Vi har trätt in i en ny värld.”

Det här inlägget finns också tillgängligt på språken: en en-gb en-au fr de it es da nl no