Hoe Sonos een meer open-minded smart speaker heeft ontworpen in een tijdperk van Big Tech.

Toen Sonos besloot een stembestuurde speaker te maken, was dat zowel een strategische stap als een keuze voor een nieuw product. Ons team stond niet enkel voor de uitdaging een speaker met stembediening te ontwerpen voor een multi-room sound system – iets wat tot dusver nog niemand had gedaan – we stonden ook oog in oog met een aantal van de grootste technologiebedrijven ter wereld. Gelukkig richt Sonos zich al vijftien jaar op het heruitvinden van home-audio.

Brendan Welch, Product Creation Leader
Brendan Welch, Product Creation Leader

Die reputatie van innovatie en die ervaring met leiderschap zou goed van pas komen bij deze onderneming: het ontwikkelen van een nieuwe manier van luisteren. Er bestaan talloze zogenaamde smart speakers, maar het eerste wat onze productontwikkeling opmerkte, was dat die opmerkelijke apparaten niet waren gemaakt om te luisteren: ze gebruikten stembediening en kunstmatige intelligentie voornamelijk om hogere productiviteit te bereiken, om winkelen gemakkelijker te maken en om een nauwere band met bepaalde Big Tech-platforms te scheppen. (En ja, je kon er ook muziek op luisteren.) Wij waren vastberaden een slimmere speaker te maken, met het verschaffen van luistergenot als hoofddoel.

Het eerste en waarschijnlijk lastigste principe waar we aan vasthielden om dit te bereiken was openheid. Sonos heeft altijd opengestaan voor verschillende muziekservices, maar om met dit nieuwe product te voldoen aan onze belevingsnorm, beseften we dat we ook open moesten staan voor verschillende voice assistants, zodat mensen hun eigen geluidsbeleving konden vormgeven.

We merkten ook op dat veel smart speakers zo zijn ontworpen dat de aandacht vooral uitgaat naar de technologie in plaats van naar de muziek. De speaker moest er natuurlijk goed uitzien, maar we willen er in de eerste plaats voor zorgen dat onze speakers geruisloos opgaan in mensen hun huizen. Het moet dus niet zo zijn dat ze midden in de ruimte moeten staan om goed te klinken of dat ze de aandacht trekken door allerlei lichtjes en signalen.

Om dit ambitieuze idee te realiseren, werd er een relatief klein team samengesteld. Dit team verzon de speaker die uiteindelijk Sonos One ging heten en de baanbrekende softwarebeleving die erachter zit. De ontwikkeling van deze speaker, vertellen meerdere insiders, is niet alleen een sprong voorwaarts voor Sonos als home sound system, maar ook voor Sonos als platform waar nieuwe en bijzondere dingen kunnen worden gemaakt.

Helemaal opnieuw ontworpen – bijna dan.

Het eerste wat je nodig hebt voor een speaker met stembediening is een voice assistant. We wisten dat Amazon op dit gebied veel deskundigheid in huis had. De Echo-beleving was inspirerend en Alexa was uitgegroeid tot een stembedieningsplatform met bijzonder veel mogelijkheden en werd ondersteund door een aantal van de meest geavanceerde machine learning-technologieën ter wereld. En Amazon hield Alexa niet alleen voor zichzelf, maar had er een open platform van gemaakt waar anderen gemakkelijk mee kunnen werken. Dus logischerwijs werd Alexa onze eerste stembedieningspartner.

Voordat we konden beginnen met het ontwikkelen van onderdelen voor de voice-speaker, moesten we eerst precies weten hoe hij eruit zou gaan zien. “We besloten uiteindelijk om verder te bouwen op basis van de Play:1,” vertelt Product Manager Allan Velzy. “We wisten dat de Play:1 op dat moment onze populairste speaker was. Niet alleen omdat hij een geweldige sound heeft, maar ook omdat hij in iedere kamer past.”

Allan Velzy, Product Manager
Allan Velzy, Product Manager

Ondanks dat Sonos One en Play:1 er praktisch hetzelfde uitzien, hebben ze maar twee identieke onderdelen: de voetjes en de onderkant. “Omdat we microfoons en lampjes toevoegden, moesten we alles opnieuw ontwerpen,” zegt Velzy. Deze extra elementen spelen een grote rol in dit ontwerp, waarin iedere millimeter ertoe doet en waarin de tweeters en woofers zijn aangepast aan de unieke architectuur van de speaker.

Het team bestudeerde de Echo en bedacht manieren om de Sonos One-beleving te verbeteren. “Een van de interessantere uitdagingen was dat we beslist de mogelijkheid wilden bieden de microfoons uit te schakelen,” legt hij uit. Als je de microfoon van de Echo uitschakelt, licht de speaker rood op. “Dat voelde een beetje eng en negatief. En dat wilden we niet. Dus plaatsten we een icoontje van een microfoon – zonder streep erdoor – naast een led-lampje. Als het lampje niet brandt, staat de microfoon uit. We hebben de microfoons ook met een snoertje aan het led-lampje verbonden, zodat het niet mogelijk is dat de microfoons aan staan zonder dat het lampje brandt. Het is een simpele privacyfunctie, die zorgt voor een betere beveiliging.”

We wilden Sonos One rustig houden voor het oog, maar geweldig maken qua sound.

Ze keken ook naar de zeer visuele interface van de Echo. Als je bijvoorbeeld ‘Alexa’ zegt, licht hij blauw op. Sonos koos voor een andere aanpak. “We wilden Sonos One rustig houden voor het oog, maar geweldig maken qua sound, dus hebben we gekozen voor een auditieve interface,” gaat Velzy verder. “Als je ‘Alexa’ zegt, hoor je een kort signaal, zodat je weet dat hij luistert.”

Een speaker die net zo goed luistert als hij klinkt.

Het bleek een uitdaging te zijn Sonos One stemopdrachten te leren horen. Bij vorige projecten had het team zich immers alleen maar druk hoeven maken over het geluid dat uit de speakers kwam, niet over geluid dat erin ging.

Brendan Welch, die meehielp Sonos One klaar te maken voor productie, speelde een belangrijke rol bij het aanpassen van de hardware. Hij hielp mee de microfoons in de speaker te bouwen. “Eerst moest het elektronische ontwerp helemaal af zijn, zodat er geen interferentie kon ontstaan met spraaksignalen,” legt hij uit. “Vervolgens moesten we een microfoon vinden die gevoelig genoeg is om stemgeluid op te vangen, maar tegelijkertijd krachtig genoeg om de zeer hoge geluidsdrukniveaus aan te kunnen die door de speaker worden geproduceerd.” Ten slotte moesten de microfoons worden bedekt met een transparant geluidsscherm om constante prestaties te garanderen en om ongewenste geluidsgolven van buitenaf te voorkomen.

Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice
Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice

Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice, werkte samen met zijn team aan software die het onderscheid kan maken tussen stemopdrachten enerzijds en muziek, gesprekken en alle andere geluiden in een kamer anderzijds. “Mensen denken dat we simpelweg de muziek uit het microfoonsignaal kunnen filteren. Maar dat ligt veel gecompliceerder,” zegt hij.

Als we wilden dat mensen de speaker konden neerzetten waar ze maar wilden, moesten we echo-onderdrukking toepassen. “Iedere kamer en iedere opstelling is uniek,” verklaart Hartung. “De geluidsgolven veranderen naargelang het formaat van de ruimte, de opstelling van de speakers, de materialen in de kamer en zelfs waar mensen zich bevinden.”

Om Sonos One de muziek eruit te laten ‘filteren’, moet er rekening worden gehouden met die veranderingen door middel van een algoritme dat een filter creëert dat de akoestiek van de ruimte nabootst. Met een zogenaamde beamformer kan Sonos One ongewenste geluiden onderdrukken, zoals ruis van andere apparaten. “Weer een ander algoritme leert Sonos One alleen te reageren wanneer het woord ‘Alexa’ klinkt.”

Een smart speaker die ook echt smart is.

Nog nooit had iemand stembediening ontwikkeld voor een heel home sound system. Het was dus een grote uitdaging voor zowel het Sonos-team als het Amazon Alexa-team om te garanderen dat Sonos One elke opdracht zou uitvoeren die kan volgen op ‘Alexa’.

Mieko Kusano, Senior Director of Product
Mieko Kusano, Senior Director of Product

“Met de Echo kun je zeggen, ‘Alexa, speel The Beatles af’ en het apparaat begint met afspelen. Wij wilden hetzelfde gemak in de beleving,” legt Mieko Kusano uit, Senior Director of Product Management. De bijkomende complexiteit van het multi-room systeem vroeg echter om een veel diepere integratie met Sonos dan Alexa had met elke andere partner. “Anders zou een opdracht ongeveer zo hebben geklonken: ‘Alexa, vertel Sonos om The Beatles af te spelen op Spotify in de slaapkamer.’ Ik denk dat we het er allemaal over eens zijn dat zo’n opdracht niet echt natuurlijk aanvoelt,” lacht Kusano.

Samen zorgden de teams ervoor dat alle onnatuurlijke, overbodige woorden konden worden weggelaten. “Je hoeft niet elke keer ‘vertel Sonos’ te zeggen, maar je linkt Alexa simpelweg met Sonos tijdens de installatie. En ‘op Spotify’ wordt vervangen door het instellen van je favoriete muziekservices in de Alexa-app. En hoewel je wel kunt aangeven dat je iets ‘in de slaapkamer’ wilt afspelen, is dat niet per se nodig. De speaker gaat ervan uit dat je je richt tot die speaker en de groep waar die eventueel in zit,” legt Kusano uit.

 

We willen dat luisteraars van hun leven thuis kunnen genieten zonder dat technologie als een last voelt.

 

Dayn Wilberding, Creative Director of Experience
Dayn Wilberding, Creative Director of Experience

Een ander onderdeel van het makkelijk en intuïtief maken van de gebruikservaring was het creëren van bedieningscontinuïteit. Dus hoe een gebruiker Sonos ook bedient – via de app, via partner-apps als Spotify, de knoppen op de speaker of met hun stem – het moet perfect werken, zelfs als mensen van het ene bedieningssysteem naar het andere switchen.

“We willen dat luisteraars van hun leven thuis kunnen genieten zonder dat technologie als een last voelt,” zegt Dayn Wilberding, Creative Director of Experience bij Sonos. “Je moet niet hoeven na te denken over hoe je muziek aanzet of wat de ‘juiste’ interface is voor een taak. Alles moet gewoon in sync zijn.”

Er staan nóg betere dingen aan te komen.

Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management
Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management

Sonos One is niet alleen ontworpen om iedere keer te werken, maar ook om steeds beter te werken. Daarom hebben we zelf een platform ontwikkeld om de stembeleving te beheren. Zo weten we zeker dat we de snelle opeenvolging van technologische ontwikkelingen kunnen bijbenen. Natuurlijk wordt Alexa steeds slimmer, maar het hele Sonos-platform wordt dat ook, doordat er nieuwe ‘kunstmatig intelligente’ voice assistants worden toegevoegd.

“Spraak laat de technologie vervagen…”

“Stembediening staat nog in de kinderschoenen,” legt Lidiane Jones uit, Senior Director of Software Product Management. “We hebben Sonos One zo gemaakt dat we hem kunnen blijven vernieuwen en verbeteren. Naarmate er meer updates komen, krijgen gebruikers ondersteuning voor Google, stembediening van een uitgebreide serie muziekservices en extra functies in de Sonos-app. We wisten dat we meerdere spraakdiensten wilden ondersteunen net zoals we meerdere muziekservices ondersteunen,” stelt Jones.

Chris Kuruc, a Principal Product Manager
Chris Kuruc, a Principal Product Manager

Voor een relatief klein bedrijf dat is begonnen aan het strand van Santa Barbara en nog steeds buiten Silicon Valley zit, bracht het maken van een product dat zo complex is als Sonos One, in een kort tijdsbestek, een aantal typische, unieke risico’s met zich mee. Het grootste schrikbeeld was de mogelijkheid dat de gebruikservaring niet zou overeenkomen met de hoge verwachtingen van klanten. Nadat we samen maandenlang enorm hard en verwoed aan het project hadden gewerkt, klonk er een zucht van verlichting en was het wachten op de reacties.

“De best klinkende smart speaker die er te koop is,” verklaarde een gerenommeerde technologienieuws-website. “Alexa krijgt de geluidskwaliteit die ze verdient,” schreef een andere. Bijna iedereen lijkt het er vrij snel over eens te zijn: Sonos One slaagt erin stembediening, flexibiliteit en soundkwaliteit te combineren op een manier die we nog bij niemand hebben gezien.

Michael Papish, Director of Platform Marketing
Michael Papish, Director of Platform Marketing

Voor Sonos was dit niet mogelijk geweest zonder de tomeloze inzet van de verschillende teams binnen de organisatie, die werden gedreven door het besef hoe groot stembediening zou kunnen worden.

“Ik vond het net magie,” vertelt Director of Platform Marketing Michael Papish over wat hij dacht van stembediening aan het begin van het project. De technologie is inmiddels een stuk minder mysterieus, maar dat gevoel van verwondering blijft even sterk. “Maar de echte magie zat hem denk ik in de samenwerking en in de focus op de klant, twee dingen die samenkwamen in deze technologie die steeds beter wordt, totdat het voelt alsof-ie gewoon verdwijnt,” gaat Papish verder. “We bevinden ons in een nieuwe wereld.”

Dit bericht is ook beschikbaar in: en en-gb en-au fr de it es da sv no