Hvordan Sonos udviklede en mere åben smarthøjttaler midt i Big Tech-tidsalderen.

Da Sonos besluttede sig for at udvikle en stemmestyret højttaler, var det ikke bare et valg af et nyt produkt. Det var også et strategisk skift, og der var rigeligt med udfordringer. Ikke nok med at vi skulle lave en stemmestyret højttaler til et lydsystem til flere rum – noget, der endnu ikke var lykkedes for nogen – vi skulle også hamle op med nogle af verdens største teknologivirksomheder. Heldigvis har Sonos arbejdet intenst med at genopfinde hjemmelyd i mere end 15 år.

Brendan Welch, Product Creation Leader
Brendan Welch, Product Creation Leader

Vores store erfaring med innovation og lydoplevelser skulle vise sig at være ekstremt nyttig for den opgave, vi stod over for: at udvikle en helt ny måde at lytte på. Der findes allerede masser af såkaldte smarthøjttalere på markedet, men vi opdagede hurtigt under produktudviklingen, at disse bemærkelsesværdige enheder rent faktisk ikke er bygget til lytning. De bruger hovedsageligt stemmestyring og kunstig intelligens for at øge produktiviteten, gøre shopping nemmere og for at skabe tættere relationer til visse Big Tech-platforme. (Og ja – så kan man også høre musik på dem.) Vi var opsatte på at lave en smartere højttaler. En, der først og fremmest skulle fokusere på glæden ved at lytte.

Det første – og sikkert vanskeligste – princip, vi skulle følge for at opnå dette, var åbenhed. Sonos har altid være åben over for forskellige musiktjenester. Men for at dette nye produkt kunne leve op til vores standard for selve lytteoplevelsen, indså vi, at vi også var nødt til at være åbne over for flere stemmestyringsassistenter. På den måde ville folk kunne skabe deres egne lydoplevelser.

Vi lagde også mærke til, at mange smarthøjttalere er udformet, så folks opmærksomhed rettes mod teknologien i stedet for mod musikken. Højttaleren skulle selvfølgelig se godt ud, men vi fokuserer altid først og fremmest på, at vores højttalere passer naturligt ind i folks hjem. De behøver derfor ikke at stå midt i rummet for give god lyd. Og de behøver heller ikke at tage din opmærksomhed med en masse lys og meddelelser.

For at forvandle denne ambitiøse vision til virkelighed gik et lille team sammen om at opfinde det, der senere blev til Sonos One og den banebrydende softwareoplevelse bag den. Dens tilblivelse, fortalt her af flere insidere, repræsenterer et stort spring. Ikke bare for Sonos som et Home Sound System, men som en platform, hvor der kan bygges nye og spændende ting.

Bygget helt fra bunden – eller næsten.

En stemmestyret højttaler kræver for det første en stemmestyringsassistent. Vi vidste, at Amazon havde stor erfaring på dette område. Echo-oplevelsen var inspirerende. Og Alexa havde udviklet sig til at være en fantastisk stemmestyringsplatform – understøttet af noget af verdens mest sofistikerede maskinlæringsteknologi. Og i stedet for kun at gøre Alexa tilgængelig til deres egne produkter, havde Amazon gjort den til en åben platform, som andre nemt kan arbejde med. Derfor faldt valget naturligt på Alexa som vores første stemmestyringspartner.

Inden vi kunne producere dele til vores stemmestyrede højttaler, måtte vi først finde ud af, hvordan den skulle se ud. “Til sidst besluttede vi os for at bygge den med udgangspunkt i Play:1-højttaleren,” forklarer Allan Velzy, Product Manager. “Play:1 var vores mest populære højttaler dengang. Ikke kun, fordi den lyder fantastisk, men også fordi den passer i alle rum.”

Allan Velzy, Product Manager
Allan Velzy, Product Manager

Selvom de ser næsten ens ud, har Sonos One og Play:1 kun to dele tilfælles: fødderne og basen. “Fordi vi tilføjede mikrofoner og lys, skulle det hele designes på ny,” siger Velzy. Disse ekstra elementer udgør en vigtig del af et design, hvor hver eneste millimeter tæller – hvor alt er skræddersyet til højttalerens unikke struktur.

Teamet studerede Echo nøje og prøvede at finde ud af, hvordan Sonos One-oplevelsen kunne forbedres. “En af de mere interessante udfordringer gik ud på, at vi ville gøre det muligt at slå mikrofonerne fra,” forklarer Velzy. De bemærkede, at når man slukkede for mikrofonen på Echo, lyste højttaleren rødt. “Det føltes lidt uhyggeligt og negativt. Det ville vi ikke have. Så vi forbandt bare et mikrofonikon – uden nogen streg gennem – med et lille LED-lys. Hvis lyset er slukket, er mikrofonen slukket. Vi koblede også mikrofonerne til LED-lyset. På den måde kan mikrofonerne ikke være tændt, uden at LED-lyset er tændt. Det er en lille privatlivsfunktion, men fantastisk, når det drejer sig om sikkerhed.”

Vi ville gøre Sonos One visuelt diskret men lydmæssigt fantastisk.

De nytænkte også Echos meget visuelle grænseflade. Den lyser for eksempel blåt, når man siger “Alexa”. Sonos valgte en anden tilgang. “Vi ville gøre Sonos One visuelt diskret men lydmæssigt fantastisk. Derfor valgte vi en hørbar grænseflade,” fortsætter Velzy. “Når du siger ‘Alexa’, afgiver den en lille kimelyd for at signalere, at den kan høre dig.”

En højttaler, der lytter lige så godt, som den lyder.

Det viste sig at være en udfordring at lære Sonos One at høre stemmekommandoer. Inden dette projekt havde teamet trods alt kun skullet bekymre sig om lyden, der kom ud af højttalerne, ikke ind i dem.

Brendan Welch, som hjalp med at gøre Sonos One klar til produktion, spillede en vigtig rolle for hardwaren. Han hjalp med at bygge mikrofonerne ind i højttaleren. “Først skulle vi nå frem til det rette elektriske design, så der ikke kunne opstå forstyrrelser med stemmesignaler,” forklarer han. “Derefter skulle vi vælge en mikrofon, der er følsom nok til at registrere en stemme, men robust nok til at håndtere det kraftige lydtryk fra højttaleren.” Endelig skulle mikrofonerne forsegles med en gennemsigtig akustisk barriere for at bevare en konsekvent ydeevne og modstå forurening udefra.

Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice
Klaus Hartung, Director of Smart Audio and Voice

Klaus Hartung, der er Director of Smart Audio and Voice, arbejdede med sit team på at skabe software, der kunne skelne mellem stemmekommandoer og musik, samtaler samt alle andre lyde i et rum. “Folk tror, at vi bare kan trække musikken ud af mikrofonsignalet. Det er meget mere kompliceret,” siger Hartung.

Hvis vi ville give folk mulighed for at stille højttaleren hvor som helst i et rum, var vi nødt til at have ekkodæmpning. “Alle rum og placeringer er unikke,” forklarer Hartung. “Lydbølger forandrer sig afhængig af rummets størrelse, højttalerens placering, materialerne i rummet… ja, selv hvor folk befinder sig.”

Før Sonos One kan ‘trække’ musikken ud, skal den medregne alle disse faktorer ved hjælp af en algoritme, som skaber et filter, der simulerer rummets akustik. Ved hjælp af en såkaldt stråleformer kan Sonos One dæmpe uønsket lyd, såsom støj fra apparater. En anden algoritme sørger for, at højttaleren kun reagerer, når den hører det berømte aktiveringsord, “Alexa”.

En smarthøjttaler, der rent faktisk er smart.

At udvikle stemmestyring til et helt højttalersystem til hjemmet var noget, ingen tidligere havde gjort. Det satte derfor begge teams fra Sonos og Amazon Alexa på prøve, da de skulle sikre, at Sonos One kunne udføre hvilken som helst kommando efter “Alexa”.

Mieko Kusano, Senior Director of Product
Mieko Kusano, Senior Director of Product

“Med Echo kan du sige ‘Alexa, spil The Beatles’. Så begynder enheden at spille. Vi ville have den samme hurtige og nemme oplevelse,” forklarer Mieko Kusano, Senior Director of Product Management. Den yderligere komplikation med flere rum krævede imidlertid en dybere integration med Sonos, end Alexa havde med nogen anden partner. “Ellers skulle en kommando have været noget i stil med: ‘Alexa, bed Sonos om at spille the Beatles på Spotify i soveværelset.’ Vi kan vist alle blive enige om, at det ikke er særlig naturligt,” griner Kusano.

De to teams arbejdede sammen på at skære behovet for at bruge unaturlige, overflødige sætninger væk. “I stedet for at sige ‘bed Sonos om,’ linker du bare Alexa til Sonos under opsætningen. I stedet for ‘på Spotify’ kan du indstille din foretrukne musiktjeneste i Alexa-appen. Og selvom du kan gøre det mere specifikt ved at sige ‘i soveværelset,‘ er det ikke nødvendigt. Højttaleren går ud fra, at du taler direkte til den og eventuelle andre højttalere, der er grupperet sammen med den,” forklarer Kusano.

 

Vi ønsker, at lytteren skal slappe af derhjemme. Teknologien skal ikke føles som en byrde.

 

Dayn Wilberding, Creative Director of Experience
Dayn Wilberding, Creative Director of Experience

En anden del af at gøre brugeroplevelsen nem og intuitiv var at implementere styringskontinuitet. Dette betyder, at uanset hvordan lytteren vælger at styre Sonos – gennem vores app, via partner-apps som Spotify, knapperne på højttaleren eller ved hjælp af stemmen – burde den virke perfekt, selv hvis man skifter mellem forskellige styringsmekanismer.

“Vi ønsker, at lytteren skal slappe af derhjemme. Teknologien skal ikke føles som en byrde,” siger Dayn Wilberding, Creative Director of Experience hos Sonos. “Folk skal ikke tænke over, hvordan musikken startede, eller finde den ‘rette’ grænseflade til en opgave. Alt skal bare fungere smidigt.”

Der er endnu bedre ting på vej.

Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management
Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management

Sonos One blev ikke blot udviklet til at virke hver eneste gang – men også til at blive bedre med tiden. Derfor har vi bygget vores egen platform til at håndtere stemmeoplevelsen og sørget for, at den kan følge med den hastige teknologiske udvikling. Alexa vil helt sikkert blive smartere med tiden. Men det vil hele Sonos-platformen også, efterhånden som der tilføjes nye stemmestyringsassistenter med kunstig intelligens.

Stemmen lader teknologien fortone sig i baggrunden…

“Stemmestyring er stadig i sin spæde begyndelse,” forklarer Lidiane Jones, Senior Director of Software Product Management. “Vi gjorde Sonos One fleksibel, så der er plads til innovation og fornyelse. Med tiden vil kunderne modtage opdateringer med understøttelse af Google, stemmestyring til flere og flere musiktjenester og nye funktioner i Sonos-appen. Vi vidste, vi ville understøtte adskillige stemmetjenester på samme måde, som vi understøtter adskillige musiktjenester.”

Chris Kuruc, a Principal Product Manager
Chris Kuruc, a Principal Product Manager

For en relativt lille virksomhed, der startede ved havet i Santa Barbara – og som stadigvæk har sin base uden for Silicon Valley – var der nogle naturlige og hidtil usete risici ved at udvikle et så komplekst produkt som Sonos One inden for en kort tidsramme. Det allermest skræmmende var risikoen for, at brugeroplevelsen ikke kunne leve op til kundernes høje forventninger. Efter en fælles, næsten hektisk indsats på flere måneder var produktet færdigt, og hele teamet kunne endelig ånde lettet op og afvente reaktionen.

“Den bedst lydende smarthøjttaler, man kan købe,” erklærede et velrenommeret site for ny teknologi. “Alexa får den lydkvalitet, hun fortjener,” skrev et andet. Næsten overalt var der enighed: Det lykkedes Sonos One at kombinere stemmestyring, fleksibilitet og lydkvalitet på en måde, som ingen andre før havde gjort.

Denne præstation havde ikke kunnet lade sig gøre for Sonos uden en enestående indsats fra flere teams på tværs af organisationen. De arbejdede utrætteligt fra det øjeblik, de indså, hvor effektiv stemmestyringen kunne være.

Michael Papish, Director of Platform Marketing
Michael Papish, Director of Platform Marketing

“Det var ren magi,” husker Michael Papish, Director of Platform Marketing, med tanke på stemmestyringen, da projektet begyndte. Nu er teknologien mindre omgærdet af mystik, men fornemmelsen af et underværk er der stadigvæk. “Men den virkelige magi ligger vel i, at samarbejde og fokus på kunden smelter sammen i denne teknologi, som bare bliver bedre og bedre, indtil det føles som om, den forsvinder,” fortsætter Papish. “Vi lever i en ny verden.”

Dette indlæg er også tilgængelig i: en en-gb en-au fr de it es nl sv no